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© Takeshi Kawakami, somersault18:24
Dr. Alexander Suh, Universität Münster, mit Hepatitis-B-Viren.
 
Infektiologie 22. Mai 2013

Molekulare Fossilien

Über 82 Millionen Jahre altes Hepatitis-B-Virus entdeckt.

Im Genom von Vögeln konnten prähistorische Hepatitis-B-Viren nachgewiesen werden.

Eine Studie aus Münster, Deutschland, erlaubt bisher nicht da gewesene Einblicke in die frühe Evolution von Hepatitis-B-Viren bei Vögeln und Säugetieren.

„Viren selbst hinterlassen keine Fossilien, die Aufschluss über ihre Vergangenheit geben könnten“, erläutert Dr. Alexander Suh vom Institut für Experimentelle Pathologie der Universität Münster. Gemeinsam mit Dr. Jürgen Schmitz, dem Leiter der Arbeitsgruppe, und Dr. Jan Ole Kriegs vom LWL-Museum für Naturkunde entschied sich Suh, nach genomischen Überbleibseln paläoviraler Sequenzen in der Erbsubstanz von Wirtsorganismen wie zum Beispiel Vögeln zu suchen.

Da sich Einschlüsse von viralen Sequenzen im Wirtsgenom vergleichsweise langsam veränderten, sei es heute noch möglich, viele Millionen Jahre alte virale Erbsubstanzen zu untersuchen, wie Schmitz ausführt: „Die prähistorische virale Erbsubstanz wird quasi zum Zeitpunkt ihrer Integration ins Wirtsgenom im Urzustand eingefroren und bleibt bis heute als solche sichtbar – wir nennen diese Sequenzen deshalb auch molekulare Fossilien.“

So alt wie die Dinosaurier

Durch dieses Vorgehen bei der Untersuchung molekularer Fossilien kann die frühe Evolution von Viren untersucht werden. Suh und Kollegen zeigten dies umfassend am Beispiel prähistorischer Einschlüsse von Hepatitis-B-Viren bei Vogel-Genomen. „Ein sensationeller Fund war dabei ein nahezu vollständiges Virusgenom, das sich seit über 82 Millionen Jahren als molekulares Fossil erhalten hat“, schildert Suh.

Dieses stammt also aus dem späten Mesozoikum, einem erdgeschichtlichen Zeitabschnitt, in dem noch die Dinosaurier die Erde bevölkert haben.

Vom Vogel zum Säuger

Die neuen Funde legen nahe, dass die Hepatitis-B-Viren bei Säugetieren vermutlich ihren Ursprung in einem Wirtswechsel vom Vogel zum Säuger haben. „Außerdem deuten unsere Forschungen darauf hin, dass das krebserregende X-Gen menschlicher Hepatitis-B-Viren relativ spät in der Evolution dieser Virenfamilie entstand“, berichtet Suh.

So sind mit diesem Sensationsfund nicht nur Erkenntnisse über eine Millionen Jahre alte Form der Hepatitis B bei Vögeln möglich, sondern auch über die heutige Ausprägung dieser weitverbreiteten Virusinfektion beim Menschen.

Originalpublikation: Suh A et al.: Nature Communications 2013; 4: 1791

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